Aumentará demanda de litio ante auge de autos eléctricos

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La industria minera deberá reinventar sus métodos de extracción de litio, usado en las baterías recargables, y proveer la demanda de la industria de vehículos eléctricos, señaló Standard Lithium Ltd.

“La industria va a tener algunos desafíos a medida que se requieren compuestos de litio de mayor pureza; tendrá que reinventarse”, comentó el director ejecutivo de Standard Lithium, Robert Mintak.

 “No vamos a cargar con procesos y capacidades de refinación de hace 20 años”.

El litio,  metal suave de color blanco plateado, es un componente vital de las baterías recargables de los vehículos eléctricos, incluidos los fabricados por Tesla Inc. 

Mintak prevé escasez de suministro a menos que los productores de litio recurran a métodos menos convencionales para satisfacer la demanda. Standard Lithium ya está adoptando nuevas formas de recuperar el mineral.

La compañía con sede en Vancouver abrió su primera planta de extracción directa de litio en El Dorado, Arkansas, este mes, y utiliza una tecnología que permite una tasa de recuperación de litio del 90 por ciento. Esto contrasta con una tasa de recuperación habitual entre 40 y 60 por ciento para la industria.

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BloombergNEF reportó que las empresas sudamericanas son los productores de más bajo costo del mundo al utilizar un método de bombeo de lodo salobre debajo de los salares andinos y dejan que se evapore, aunque el proceso resulta en tasas de recuperación mucho más bajas y utiliza tanta agua como una operación estándar de cobre.

Los precios del litio casi se triplicaron entre mediados de 2015 y mediados de 2018 cuando la flota mundial de vehículos eléctricos alcanzó los 5 millones. Un exceso del metal en los últimos dos años provocó un colapso de más de 50% en los precios, aunque Mintak proyecta que el mercado del litio enfrentará una escasez de suministro para el año 2025.

El litio ha recibido más atención desde que el director ejecutivo de Tesla, Elon Musk, anunció que planea integrar verticalmente su suministro de litio mediante el uso de una tecnología novedosa para extraer el metal a través de depósitos de arcilla. 

Además, indicó que obtuvo los derechos de un depósito de arcilla de litio en Nevada, y que el estado tiene suficiente metal para electrificar toda la flota estadounidense. Tesla también está trabajando para mejorar la tecnología de sus baterías y reducir potencialmente el uso de litio.

Aunque el anuncio de Musk hizo que las existencias de litio se desplomaran, Mintak no considera que sus planes sean una amenaza para la industria del litio.

Además, el impulso global del uso de vehículos eléctricos, con subsidios e incentivos gubernamentales, permitirá que la demanda de litio no desaparezca. Empresas como Volkswagen, Vado, Mercedes y Amazon están volteando hacia los vehículos eléctricos. El mercado europeo podría despegar y alcanzar un “punto óptimo” en 2022 y 2023.

“Todo fabricante automotriz se está metiendo en esto”, indicó Mintak. “Muchos de ellos ni siquiera han sacado vehículos todavía, por lo que la demanda va a aumentar”.

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